Родиной пастернака считается Европа, где его выращивали со времен Римской империи. Но, возможно, по миру он распространился с юга Урала и Алтайского края, где и поныне встречается в диком виде.

Есть две версии о происхождении названия растения. Согласно первой оно образовалось от латинского pastus, что означает «пища, еда», а вторая гласит, что свое имя овощ получил в Древнем Риме, где из его корней готовили «пастинум» — сечку, которой кормили коров, славившихся своей высокой молочностью.

Итальянская кухня до сих пор имеет массу блюд из пастернака. Впрочем, задолго до римлян это растение за прекрасный вкус и аромат по достоинству оценили древние греки. Они считали пастернак одним из любимых кушаний Олимпийских богов и утверждали, что его употребление способствует приятному и спокойному сну. А вот на Востоке пастернак использовали с другой целью: всевозможные маги и предсказатели ели сырой пастернак, дабы достичь особого просветления, увидеть вещий сон и наполнить сердце радостью и спокойствием.

Пик популярности пастернака в Европе пришелся на период средневековья — пока этот регион не «завоевала» картошка, он был одним из самых распространенных овощей. В Германии пастернак использовали как приправу к салатам и супам, готовили с ним тушеные овощные гарниры к мясу. Очень любили супы с пастернаком и в Голландии. В Англии, помимо прочего, из пастернака готовили джемы, конфеты и сироп от кашля. А в Ирландии его зеленью или семенами ароматизировали пиво и ликеры. Из высушенных и размолотых корнеплодов пастернака варили напиток, бодрящий, как кофе.

Гурманы Российской империи наслаждались блюдами из пастернака еще в XVII веке. Из него готовили легкие овощные блюда, которые входили в самые изысканные меню парадных застолий, в частности, он был одним из компонентов соуса к осетрине. А в Беларуси по старинным рецептам с этой пряностью до сих пор готовят моченые яблоки. В климате наших широт ценно то, что пастернак принадлежит к неприхотливым и холодостойким растениям (легко переносит температуру до -7 °С). Причем если он остается в земле до самых заморозков, то приобретает особо приятные вкус и аромат. Есть и другой способ сохранить все полезные свойства «белого корня»: осенью собрать урожай, взять домой сколько надо, а большую часть оставить в специальной неглубокой яме, прикрыв землей. Выкапывать по мере потребности, когда нет мороза. Такой пастернак будет значительно более сочным и сладким, чем тот, который зимовал в погребе. И еще одно завидное свойство этого овоща: он почти не накапливает нитраты.